Des familles noires et mexicaines expulsées de force demandent dédommagement

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Des centaines de familles noires et mexicaines expulsées de force du quartier de Palm Springs dans les années 1950 et 1960, prévoient d’intenter une action en justice afin d’obtenir des millions de dollars de dédommagement, selon l’équipe d’avocats à l’origine de cette action.

Pearl Devers, 72 ans, est l’une des centaines de Noirs et de Mexicains qui ont été déplacés de force dans les années 1950 et 1960 d’un quartier d’un kilomètre carré connu sous le nom de Section 14 à Palm Springs, le principal quartier résidentiel pour les personnes de couleur à l’époque.

« Tout ce que je sais, c’est que je suis retourné là-bas un jour et que ma maison avait disparu. Mon père était parti et mes voisins ont lentement regardé le quartier se désintégrer », a déclaré Devers à ABC News.

Elle rejoint plus de 500 anciens résidents et descendants dans le procès, dont les maisons ont été détruites au bulldozer et incendiées, souvent sans préavis, et qui demandent réparation à la ville.

South Palm Canyon Drive à son intersection avec Baristo Road à Palm Springs, Californie, vers 1965. Dans les prochains jours, l’avocate Areva Martin a déclaré à ABC News qu’elle déposerait officiellement des demandes de dédommagement pour ces familles, qui, selon elle, vivent toujours avec le traumatisme de leur expulsion.
Palm Springs s’est officiellement excusé l’année dernière pour le déplacement et a retiré une statue du maire Frank Bogert, qui était le maire à cette époque.

« Je m’excuse sincèrement pour ces actions. Elles étaient mauvaises à l’époque, elles le sont encore aujourd’hui, elles ont créé la dévastation dans notre communauté et des résultats différents pour la communauté noire et la communauté latino qui existent encore aujourd’hui, et la ségrégation qui existe encore aujourd’hui », a déclaré le maire Christy Holstege en septembre 2021.

Les excuses officielles font référence à l’expulsion et à la destruction des maisons comme à un « holocauste organisé par la ville », selon la déclaration.

Dans une déclaration à ABC News sur l’action en justice imminente, la ville a déclaré qu’elle a travaillé sur la collecte de propositions pour les services de consultants du programme de réparation.

« L’étendue du travail consiste à examiner et à vérifier le contexte historique des résidents déplacés de la section 14 et à aider la ville à développer un programme de réparations pour améliorer la qualité de vie des personnes affectées par le déplacement », peut-on lire dans la déclaration.

Au cours des deux dernières années, le Conseil municipal et le personnel de la ville se sont engagés dans un processus visant à réparer ce qui s’est passé pendant cette période. Bien que ce processus puisse sembler prendre plus de temps que certains ne le souhaitent, la ville a l’obligation, non seulement envers ceux qui ont été déplacés, mais aussi envers ses résidents, ses entreprises et ses contribuables, d’enquêter de manière approfondie sur l’histoire afin de développer des programmes de réparation qui soient équitables pour tout le monde ».

L’équipe juridique à l’origine de l’effort de restitution a retenu Julianne Malveaux, économiste et doyenne du College of Ethnic Studies de Cal State LA, pour évaluer l’impact économique de ce déplacement. Son évaluation préliminaire du préjudice se situait entre 400 millions et 2 milliards de dollars, selon Mme Martin.

Les terres qui constituaient la section 14 appartenaient à la tribu d’Agua Caliente. Selon les archives de la ville, l’Indian Leasing Act de 1959 permettait à la tribu Agua Caliente de louer ses terres pour une durée maximale de 99 ans, ce qui a incité la ville et les promoteurs immobiliers à s’emparer des terres.

La ville a proposé aux propriétaires de mettre fin aux baux des locataires et de leur remettre un avis d’expulsion de 30 jours. Cependant, selon un rapport de 1968 du procureur général de l’État, des maisons ont été brûlées et rasées avant que les avis d’expulsion ne soient officiellement émis.

La section 14 s’étend d’Indian Canyon à l’est à Sunrise Way et de Ramon Road au nord à Alejo Road à Palm Springs, en Californie.

Selon M. Martin, les survivants ont non seulement dû faire face à un traumatisme émotionnel, mais ont également été empêchés de construire le type de richesse générationnelle que ces maisons et entreprises démolies auraient pu fournir.

Mme Devers raconte qu’elle avait environ 12 ans lorsque ses parents se sont séparés. Sa mère voulait déménager lorsqu’elle a vu qu’une grande partie du quartier était rasée. Son père, qu’elle décrit comme son « héros », était têtu et est resté dans la maison jusqu’à ce que la ville la détruise.

Elle ajoute que son père était un leader communautaire et qu’il a contribué à la création de la première section de la NAACP à Palm Springs, mais qu’il a été dévasté par cette perte et a sombré dans l’alcoolisme.

Les gens du quartier sont toujours en contact après toutes ces décennies, dit Devers. Elle a même épousé son amour de jeunesse, qui est décédé il y a trois ans.

« Ce n’était pas seulement une maison, c’était une communauté. C’était notre vie, c’était notre refuge. C’était notre protection », a-t-elle dit. « C’est juste vraiment déchirant de voir notre quartier démantelé comme ça, notre moyen de subsistance ».